Osse innovatieve bedrijven: Peters Koelwagens

De één weet op jonge leeftijd al precies wat hij wil worden, de ander komt er later in zijn leven pas achter. Ton Peters behoort tot die laatste categorie. De Osse oprichter en eigenaar van Peters Koelwagens vertelt hoe hij op geheel eigen wijze uitgroeide tot innovatief ondernemer.

Van kano tot koelwagen

Waar veel jongens op jonge leeftijd tegen een bal trappen of een tennisracket ter hand nemen, koos Peters voor een hele andere sport. “Ik ben een vrijbuiter. Daarom zocht ik mijn heil in de wat meer avontuurlijke sporten, zoals rotsklimmen en wildwaterkanoën. Vooral in de jaren ‘80 heb ik heel fanatiek gekanood. Volledig één met de natuur: fantastisch!”

Ton Peters Ton Peters

Kanomaker

Peters was zelfs zó verknocht aan de kanosport, dat hij van zijn hobby zijn werk wilde maken. Een professionele sportcarrière zat er niet in, maar hij vond een andere manier.

“Het begon met wat onschuldig reparatiewerk. Ik ben best handig, dus wanneer er wat mis was met een kano – en een polyester wildwaterkano heeft nogal eens schade – klopten andere kanoërs al snel bij mij aan. Vergelijk me maar met die wielervriend die zo goed is in het plakken van fietsbanden, haha. Op den duur was ik zoveel bezig met het repareren van kano’s, dat ik besloot om er mijn vak van te maken: ik werd kanomaker.”

Polyester

In een kleine, verlaten ruimte naast een boerenschuur in Geffen begon Peters met het repareren, maken en verkopen van polyester kano’s. Al snel rolde hij echter in hele andere werelden.

“De slager van verderop was eigenlijk de eerste niet-kanoër die zich bij me meldde: hij had een kapotte koelwagen. Omdat die wagens ook deels van polyester zijn gemaakt, vroeg hij of ik wat voor hem kon betekenen. Dat kon ik, en zo is het balletje gaan rollen.”

“De slager had een kapotte koelwagen en vroeg of ik wat voor hem kon betekenen”

Zelf wagens bouwen

Peters ging zich richten op polyesterconstructies in de breedste zin van het woord. “Bakken, kappen, behuizingen van koelmachines… ik maakte en repareerde alles wat maar van polyester gemaakt was. En altijd in opdracht van anderen. Op een dag besloot ik dat ik dat niet langer wilde; ik ging zelf wagens met gekoeld interieur bouwen.” Peters Koelwagens was geboren.

Duitsland

Nu, dertig jaar nadat hij voor het eerst aan een kano sleutelde, is Peters – samen met zijn broer Martin – uitgegroeid tot een bekende naam in de Europese koelwagenindustrie. Jaarlijks produceren ze, inmiddels vanuit Oss, vele honderden geïsoleerde bestelwagens. Vooral in Duitsland zijn hun koelwagens populair.

“De Duitse markt past perfect bij ons product: Duitsers zoeken naar houvast, feitelijkheden en zekerheid. Wij bieden wat dat betreft perfecte koelwagens, omdat we constant bezig zijn met kwaliteit en innovatie.”

Innovatie

Het woord is gevallen: innovatie. Peters heeft zo zijn eigen definitie van het begrip. “Voor mij staat innovatie voor vernieuwen. Maar dan wel op mijn eigen manier. Iedereen innoveert er namelijk lustig op los, maar sommige ideeën zijn helemaal niet zo innovatief als ze lijken.”

Peters geeft een voorbeeld: “Een concurrent van ons bouwt koelwagens met zonnepanelen. Dat klinkt enorm innovatief, maar in werkelijkheid leveren die panelen slechts tien procent van alle benodigde energie. Voor mij is dat geen innovatie. Zelf kijk ik alleen naar vernieuwingen die écht duurzaam zijn. Goede isolatie klinkt dan misschien niet zo sexy als zonnepanelen, maar onder aan de streep is het wél een milieuvriendelijkere maatregel.”

“Goede isolatie klinkt dan misschien niet zo sexy, maar onder aan de streep is het wél milieuvriendelijker”

Certificeringen

Peters heeft altijd veel waarde gehecht aan de kwaliteit van zijn product. Zo onderzocht hij in samenwerking met Wageningen University wat de beste materialen voor een koelwagen zijn. Hij liet daarvoor al zijn auto’s volledig doormeten.

“Dat leverde me een flinke stapel rapporten op, goed voor de nodige certificeringen. Mooi natuurlijk, maar die certificeringen zijn in Nederland en Duitsland niet verplicht. Opdrachtgevers vragen er dus ook niet om. Tóch ben ik al die certificeringen gaan halen. En door opdrachtgevers daar vervolgens continu op te wijzen, werden ze langzaamaan juist blij van die extra zekerheden. Zo creëerde ik in feite mijn eigen vraag.”

Professionaliseren

Bij Peters Koelwagens werken nu veertien mensen en het bedrijf groeit nog altijd. En Peters heeft nog volop doelen voor de toekomst.

“Waar we nu nog vooral handmatig produceren, onderzoeken we manieren om de bouw van onze koelwagens steeds meer te automatiseren. Daarnaast gaan we binnenkort op zoek naar een goede engineer die ons kan helpen om ons bedrijf verder te professionaliseren. Als ondernemer ben ik zelf door schade en schande wijs geworden, maar ik sta open voor de capaciteiten van slimme mensen. Ik ben ervan overtuigd dat we alleen op die manier kunnen blijven vernieuwen.”

Voorbeelden

Ondanks dat Peters weinig met andere regionale ondernemers te maken heeft, voelt hij zich wel op zijn plek in het Osse ondernemersklimaat.

“De mentaliteit is hier goed: we beschikken hier in Oss over echte werkers en aanpakkers. Mensen die van niets iets kunnen maken. Neem nou Frans Heesen; ik ken hem niet persoonlijk, maar ik vind het zó bijzonder wat hij heeft opgebouwd. ‘Dat kan niet’ bestaat niet voor hem. Dat geldt voor mij precies hetzelfde. Als iets er nog niet is, zal ik het gewoon zelf moeten maken.”